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Histoire du français

L’histoire du français
par Conrad L. Pelletier, M.D., président 2010-2012

Le français, langue romane au même titre que l’italien, l’espagnol, le portugais et le roumain, commence à apparaître à la fin de l’Empire romain, au cours du VIIe siècle. Bien que principalement formée à partir du Gallo-Romain, qui de fait était un latin de basse classe ou d’usage courant parlé en Gaule, le français s’est développé lentement sur une période de près de 1000 ans comme un amalgame des divers dialectes parlés alors sur ce qui est devenu le territoire de la France : bourguignon, picard, normand, francique, gascon, provençal et bien d’autres. Ce n’est qu’en 1515, sous François Ier, que le français devient officiellement la langue de l’état, ordonnance dont le but était d’affaiblir le pouvoir de l’Église et du latin. Mais la langue n’avait pas encore trouvé sa structure originale standardisée et, surtout, elle n’était encore parlée que par une minorité de citoyens du royaume de France, la majorité continuant à utiliser leurs langues régionales. Ce n’est qu’un siècle plus tard, avec la fondation de l’Académie française par Richelieu en 1634, dans le but de standardiser et de répandre l’usage du français afin de renforcer l’état et centraliser son pouvoir, que la langue formelle s’est établie et a trouvé progressivement sa forme actuelle.

À son apogée, du 17e au 19e siècle, le français était la langue de communication internationale, au même titre qu’aujourd’hui l’anglais, et la langue de la diplomatie qu’elle est demeurée jusqu’à la Seconde Guerre mondiale en 1939. Encore aujourd’hui, le français est l’une des deux langues officielles d’organismes internationaux comme l’ONU, l’OMS, l’OACI, l’OCDE, l’UE et autres.

Le français, parlé sur les cinq continents, est l’une des 12 grandes langues qui comptent plus de 100 millions de locuteurs et la neuvième langue la plus parlée au monde. On estime qu’aujourd’hui il y aurait environ 250 millions de locuteurs français de par le monde. Langue officielle dans 33 pays, le français est aussi utilisé comme langue seconde dans plusieurs autres états où il existe des minorités francophones. Le français est actuellement la langue le plus souvent apprise comme langue seconde après l’anglais dans l’ensemble du monde et après l’espagnol aux États-Unis.

La Francophonie, ou Organisation internationale de la Francophonie, a été crée officiellement en 1986, faisant suite à l’Agence de coopération culturelle et technique, sous l’impulsion du Canada, du Niger, du Sénégal et finalement, après beaucoup de réticence, de la France. Après une longue période de flottement sur sa vocation, la Francophonie se veut aujourd’hui un regroupement de pays francophones et francophiles qui veulent mettre en commun de grandes orientations de coopération internationale à visée sociale et culturelle, mais aussi, et de plus en plus à vocation économique. Elle compte aujourd’hui 52 pays membres.